Los pesticidas podrían ser peores para las abejas de lo que pensábamos

Las combinaciones de agroquímicos plantean riesgos compuestos para los polinizadores, los cócteles de productos químicos agrícolas pueden tener un efecto sinérgico sobre la mortalidad de las abejas.
La difícil situación de los polinizadores es cada vez más visible que nunca. Cada vez más, los científicos están documentando el declive de las abejas y las mariposas, evidencia de que el fuerte zumbido de los insectos zumbantes en muchos paisajes se está convirtiendo en un susurro.
Para las abejas, las amenazas son numerosas, incluida la pérdida de hábitat, el cambio climático y la agricultura intensiva. A medida que los campos de plantas con flores se convierten en carreteras y cultivos en hileras, las fuentes de alimento para los polinizadores silvestres disminuyen. Y cuando los insectos se alimentan en las granjas, sufren de mala nutrición debido a la falta de diversas fuentes de alimentos y se exponen a los productos químicos agrícolas. Las abejas melíferas, una especie manejada y no nativa en los Estados Unidos, se transportan a muchas granjas para proporcionar polinización, pero aún enfrentan amenazas de mala nutrición, plagas y patógenos.
Un nuevo análisis en la revista Nature muestra que algunas de estas amenazas, cuando se juntan, matan a más abejas que la combinación de cada amenaza por sí sola. Resulta que los cócteles de productos químicos agrícolas pueden tener un efecto sinérgico sobre la mortalidad de las abejas. En otras palabras, mueren más abejas de las que tendrían si los efectos de los productos químicos simplemente se agregaran entre sí.
Los autores del artículo analizaron 90 estudios que en total documentaron 356 efectos de la interacción de los factores estresantes de las abejas, como combinaciones de productos químicos, problemas nutricionales y parásitos. Cada estudio incluyó al menos dos factores que dañan a las abejas. Categorizaron si los factores estresantes se negaban entre sí, se agregaban entre sí o se componían para causar daño adicional: la composición indicaría un efecto sinérgico. Por ejemplo, si un pesticida utilizado solo causara la muerte del 10 por ciento de las abejas, y otro pesticida matara al 15 por ciento, los dos combinados tendrían un efecto sinérgico si más del 25 por ciento de las abejas murieran.
A través de los estudios, los investigadores encontraron repetidamente que cuando las abejas fueron expuestas a múltiples agroquímicos, la combinación tuvo un efecto sinérgico sobre la mortalidad. Mientras tanto, las combinaciones de otros factores estresantes, como los parásitos y la nutrición, tendían a tener efectos que simplemente se sumaron.
Todavía no está claro por qué los pesticidas tendrían tal efecto. En el análisis, los factores estresantes de las abejas no tenían efectos sinérgicos en las medidas de salud no letales, como las tasas de crecimiento de las colonias. En otras investigaciones, sin embargo, los científicos han encontrado que ciertos pesticidas pueden debilitar el sistema inmunológico de una abeja, lo que potencialmente las hace más vulnerables a otros productos químicos o patógenos. También hay muchos otros procesos que pueden ser responsables del efecto compuesto, dice Elizabeth Nicholls, una ecóloga que estudia las abejas en la Universidad de Sussex que no participó en el análisis. «También podría ser que sus vías de desintoxicación podrían verse afectadas si están siendo bombardeados con muchos productos químicos a la vez».
Los hallazgos dan motivos para preocuparse: estos efectos de los pesticidas se mantuvieron en niveles realistas utilizados en la agricultura. Los estudios han encontrado que las abejas están expuestas a una variedad de pesticidas, tanto de los cultivos como de las flores silvestres cercanas. «La exposición a múltiples agroquímicos es la norma, no la excepción», dice el autor principal del estudio, Harry Siviter, ecologista de la Universidad de Texas, Austin. «Las fórmulas comerciales reales que se utilizan en las granjas a menudo tienen múltiples productos químicos en ellas».
Especialmente con las abejas que tienden a buscar alimento en muchas plantas, sus posibilidades de exponerse a múltiples toxinas son altas, dice Nicholls. «El estudio muestra que hay que pensar en la exposición a nivel de paisaje», dice. «Y no está bien solo probar la exposición de un cultivo y un producto químico».
Ya estamos viendo los efectos de la disminución de los polinizadores. En los Estados Unidos, las manzanas, las cerezas y los arándanos se encuentran entre los cultivos amenazados por la disminución de los polinizadores. En el suroeste de China, los agricultores tienen que polinizar a mano los árboles frutales para compensar la disminución de los insectos.
Importar abejas melíferas adicionales para llenar el vacío tampoco es una opción. Las colonias de abejas melíferas han experimentado mayores tasas de colapso en los últimos años. Y las abejas silvestres son probablemente aún más sensibles a las amenazas, porque tienden a ser solitarias y carecen de las redes sociales robustas de las abejas melíferas. «Las abejas silvestres son realmente importantes, y esas son las abejas que lo están haciendo muy mal», dice Siviter.
Un proceso regulatorio ideal para los pesticidas consideraría los efectos interactivos, así como continuar el monitoreo después de su aprobación inicial, dice Siviter. En este momento, el proceso de concesión de licencias para pesticidas es más limitado, con poco monitoreo después de que un producto es aprobado y está en uso. «Si no considera las interacciones, está subestimando el impacto de los factores estresantes ambientales en las abejas». Eso, en última instancia, podría socavar la abundancia de muchas frutas, verduras y nueces en la tienda de comestibles.

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