La esperanza de vida de las abejas de la miel se ha reducido a la mitad

Un ensayo en laboratorio muestra posibles factores genéticos o daños de origen ambiental en la fase larvaria

Dado que las colonias de abejas envejecen y mueren naturalmente, la rotación de colonias es un factor aceptado en la industria de la apicultura. Sin embargo, durante las últimas décadas, las tasas de pérdida han sido inusualmente altas en los últimos tiempos, por lo que los investigadores quisieron profundizar en esta aparente anomalía en Estados Unidos.

Diversos estudios han mostrado en los últimos años el efecto negativo de diversos factores ambientales en la supervivencia y bienestar de las abejas melíferas o abejas domésticas (Apis mellifera). Insecticidas neonicotinoides, crisis climática, plagas como la provocada por el ácaro Varroa destructor, cambios en los sistemas de cultivos o especies invasoras como la avispa asiática Vespa velutina se incluyen en la larga lista de amenazas para estos insectos productores de miel y de gran importancia en la polinización de cultivos.

Un nuevo estudio llevado a cabo en laboratorio por expertos de la Universidad de Maryland (Estados Unidos) muestra que, además de los factores señalados anteriormente, pueden existir otras causas en la pérdida masiva de colonias de abejas observada en los últimos años en diversos países.

El primer resultado de esta investigación es que la vida productiva de las abejas estudiadas ahora es un 50% más corta que en la década de 1970, cuando se llevaron a cabo los primeros estudios de laboratorio sobre esperanza de vida de estos insectos. Los resultados de esta investigación han sido publicados en la revista Scientific Reports

El nuevo estudio muestra resultados que concuerdan con informaciones de apicultores de diversos puntos de Estados Unidos, sobre aumento de la pérdida de colonias y la reducción de las tendencias de producción de miel en las últimas décadas. Las abejas tenían una vida media de 17,7 días en la actualidad, mientras que en la década de 1970 era de 34,4 días. Teniendo en cuenta la importancia de la vida útil de las abejas obreras en la productividad de la colonia, planteamos la hipótesis de que si tal relación fuera real, veríamos una correlación entre la vida útil media y las cifras históricas de producción de miel. 

Incógnita por resolver

Los autores recuerdan que el método de estudio en laboratorio es muy similar ahora que hace 50 años (por lo que se refiere a protocolos de estudio), por lo que los resultados en la esperanza de vida de las abejas, con la reducción indicada del 50%, parece ajustarse a la realidad.

Al tratarse de estudios con ejemplares de abejas nacidas y criadas en laboratorio, cabe la posibilidad de que los resultados estén indicando la existencia de factores genéticos (no ambientales) que determinan la pérdida salud y esperanza de vida en estos insectos. Por ejemplo, por mutaciones acumuladas en las sucesivas generaciones.

Sin embargo, no se puede descartar que la pérdida de esperanza de vida se deba a la exposición a factores externos (como los indicados inicialmente) que se acumulan en bajas dosis en las abejas reproductoras y llegan hasta las larvas.

Los autores destacan que este es el primer estudio que muestra una disminución general en la vida útil de las abejas melíferas, potencialmente independiente de los factores estresantes ambientales, lo que sugiere que la genética puede estar influyendo en las tendencias más amplias observadas en la industria de la apicultura.

“Estamos aislando a las abejas de la vida de la colonia justo antes de que eclosionen como adultas, por lo que cualquier cosa que esté reduciendo su vida útil está sucediendo antes de ese punto”, explica Anthony Nearman, autor principal del estudio, en una nota difundida por la Universidad de Maryland. “Esto introduce la idea de un componente genético. Si esta hipótesis es correcta, también apunta a una posible solución. Si podemos aislar algunos factores genéticos, entonces tal vez podamos criar abejas melíferas más longevas”.

Nearman notó por primera vez la disminución de la esperanza de vida mientras realizaba un estudio con el profesor asociado de entomología sobre protocolos estandarizados para criar abejas adultas en el laboratorio. Al replicar estudios anteriores, los investigadores recolectaron pupas de abejas de colmenas de abejas melíferas cuando las pupas estaban dentro de las 24 horas de emerger de las celdas de cera en las que se criaron. Las abejas recolectadas terminaron de crecer en una incubadora y luego se mantuvieron como adultas en jaulas especiales.

Nearman estaba evaluando el efecto de complementar la dieta de agua azucarada de las abejas enjauladas con agua corriente para imitar mejor las condiciones naturales cuando notó que, independientemente de la dieta, la vida media de sus abejas enjauladas era la mitad de la de las abejas enjauladas en experimentos similares en la década de 1970, con resultados que muestran 17,7 días hoy frente a 34,3 días en la década de 1970. Estos primeros resultados animaron a los expertos a hacer una revisión más profunda de los estudios de laboratorio publicados en los últimos 50 años.

El equipo liderado por Nearman apunta la posibilidad, como se ha indicado, de que las abejas mantenidas en el laboratorio podrían estar experimentando algún tipo de contaminación viral de bajo nivel o exposición a pesticidas durante su etapa larvaria, cuando están incubando en la colmena y las abejas obreras las están alimentando. No obstante, señalan en el estudio, las abejas no han mostrado síntomas evidentes de esas exposiciones.

Los próximos pasos para los investigadores serán comparar las tendencias en la vida útil de las abejas melíferas en los EE. UU. y en otros países. Si encuentran diferencias en la longevidad, pueden aislar y comparar posibles factores contribuyentes, como la genética, el uso de pesticidas y la presencia de virus en las poblaciones de abejas locales, destaca la Universidad de Maryland.

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