EEUU aprueba una nueva vacuna para las abejas

El departamento de Agricultura de Estados Unidos ha concedido un permiso condicional a la empresa biotecnológica Dalan Animal Health para la comercialización de la primera vacuna creada específicamente para el tratamiento de una enfermedad en la abeja doméstica (Apis mellifera). El producto que ahora se podrá utilizar de forma controlada (pendiente de autorización definitiva) es una vacuna antibacteriana destinada a prevenir la loque americana, una infección mortal para las larvas de abejas provocada por la bacteria Paenibacillus larvae.

El nuevo tratamiento preventivo está destinado específicamente a la protección de las abejas reinas y el permiso concedido tiene carácter de «licencia condicional» debido a que su «eficacia y la potencia no han sido completamente demostradas», según ha detallado la propia empresa 

En los últimos años, no obstante, se han llevado a cabo varios estudios de campo en los que se muestra la seguridad y relativamente elevada eficacia del tratamiento con la nueva vacuna antibacteriana.

¿Cómo funciona la vacuna para abejas?

La nueva vacuna contiene elementos inactivados de la bacteria P. larvae y se suministra en una mezcla con jalea real (sustancia segregada por las glándulas hipofaríngeas de la cabeza de las abejas obreras jóvenes). Los responsables del desarrollo del nuevo producto explican que cuando las abejas reinas se alimentan de esta mezcla ingieren fragmentos de la vacuna que le otorgarán a su descendencia cierta inmunidad contra la bacteria.

Annette Kleiser, directora ejecutiva de Dalan Animal Health, está convencida de que su vacuna «es un gran avance en la protección de las abejas». «Estamos comprometidos a brindar soluciones innovadoras para proteger a nuestros polinizadores y promover la agricultura sostenible. El crecimiento de la población mundial y los climas cambiantes aumentarán la importancia de la polinización de las abejas para asegurar nuestro suministro de alimentos» indica Kleises en una nota difundida por la empresa.

Inmunidad generacional

La empresa promotora del nuevo producto detalla que 
su vacuna «contiene bacterias Paenibacillus larvae de células enteras muertas, y se administra mezclándola con el alimento para reinas que consumen las abejas obreras. Las abejas obreras incorporan la vacuna a la jalea real y luego la alimentan a la reina. Ella la ingiere y fragmentos de la vacuna se depositan en sus ovarios. Habiendo estado expuestas a la vacuna, las larvas en desarrollo tienen inmunidad a medida que eclosionan», indica la empresa. «Los estudios fundamentales de eficacia han indicado que la vacunación oral de las abejas melíferas puede reducir la muerte de las larvas asociada con las infecciones de la loque americana causadas por P. larvae. La vacuna no es un organismo genéticamente modificado y puede usarse en agricultura orgánica, según la empresa.

Mortal, en especial para larvas de reina

La loque americana es una enfermedad que está presente en explotaciones apícolas en casi todo el mundo, en especial en países de zonas templadas o subtropicales; donde llega a ser una de las principales causas de pérdidas económicas y de población. El agente patógeno productor de la enfermedad es el Paenibacillus larvae, un bacilo (bacteria en forma cilíndrica alargada) mortal para las larvas pero no para abejas adultas, que actúan involuntariamente como transmisoras del patógeno. «Es más grave que la loque europea (causada por la bacteria Melissococcus pluton), pues la pérdida de población es evidente, pudiendo llegar a perder todas las colonias enfermas con el consiguiente quebranto económico para el apicultor», según indica  la Fundación Amigos de las Abejas. La larva se infecta al ingerir esporas de P. larvae a través de las abejas adultas. Después de 24-48 horas, la bacteria surgida supera la barrera intestinal de las larvas, infecta el resto del cuerpo y provoca su muerte; al mismo tiempo que genera millones de nuevas esporas. Las larvas de abeja reina son más susceptibles a la enfermedad que las larvas de abeja obrera y que las larvas de abeja zángano.

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