Apicultura en montes de Eucalyptus spp.

La apicultura en montes de Eucalyptus grandis constituye una práctica con potencial para aumentar sensiblemente los rendimientos productivos.
Importancia de las abejas
La polinización por insectos es una función clave en el mantenimiento de los ecosistemas naturales y en la producción de cultivos comerciales. En particular, la abeja Apis mellifera es el principal insecto polinizador, siendo responsable de la polinización del 90% de las plantas dependientes de la polinización animal. La alta eficacia como insectos polinizadores se debe, al gran número de individuos por colmena y a las características de su actividad, ya que cada abeja realiza hasta 20 viajes diarios, visitando entre 200 y 600 flores de la misma especie floral en cada viaje.
En Uruguay, el valor económico de la polinización por abejas melíferas se estimó en 80 millones de dólares anuales en 2009, considerando solamente los cultivos de ciruelo, durazno, frutilla, girasol, manzana, membrillo, pera, tomate, zapallo kabutiá, zapallitos y otros zapallos, por lo que el valor real sería mayor. Además de su importancia como agente polinizador, la explotación de las abejas melíferas permite obtener una amplia variedad de productos. Dentro de estos se destaca la miel, el polen, el propóleos, la apitoxina, la cera y la jalea real. Expresa el informe especial realizado por Lic. Msc PhD Belén Branchiccela, Lic. Msc PhD Karina Antúnez, Lic. Msc PhD Ciro Invernizzi, Ing. Agr. Federico Coll.
Apicultura en Uruguay
Uruguay cuenta actualmente con 2.489 apicultores que manejan 561.000 colmenas distribuidas en todo el territorio nacional, con una mayor concentración de colmenas en el litoral del país. Esta actividad se basa en la producción de miel, produciéndose entre 10 y 12 toneladas anuales. El 90% de esta miel es exportada a granel, siendo la Unión Europea y Estados Unidos los principales compradores. En los últimos diez años, el número de apicultores ha disminuido mientras que el número de colmenas se ha mantenido relativamente constante.

Figura 1: Número de apicultores y colmenas en Uruguay entre los años 2010 y 2019. Fuente DIEA, 2019

El abandono de la actividad de muchos apicultores responde principalmente a la baja rentabilidad actual del negocio debido a la disminución del precio de la miel y altos costos productivos. La disminución en el precio de la miel se debe a varios factores. Por un lado, existe una gran oferta de erróneamente llamada “miel”, caracterizada por ser miel adulterada o elaborada en base a jarabes en grandes fábricas. Por otro lado, la Unión Europea ha disminuido el límite máximo de glifosato permitido en miel a valores sumamente bajos, aún por debajo de los niveles establecidos para alimentos de uso cotidiano. Esto confiere ventajas a las empresas importadoras de miel al momento de fijar el precio del producto.
Además de los problemas comerciales, se suman los problemas a los que se enfrentan las colonias de abejas. En Uruguay, desde el año 2013, se realiza una encuesta a los apicultores con el fin de estimar la muerte anual de las colonias y los posibles factores asociados. Se estima que entre el 20 y 30% de las colonias se mueren anualmente en nuestro país. Los principales factores identificados por los apicultores como responsables de dichas pérdidas son las enfermedades, la intoxicación con pesticidas y las fallas vinculadas a las reinas. Todos estos problemas junto con la disminución del precio de la miel contribuyen a que haya una tendencia a que las colmenas sean manejadas por aquellos productores más profesionales y que tienen a la apicultura como rubro principal de ingresos.
Producción en montes de eucalipto
Con el objetivo de aumentar la cantidad de miel producida, muchos apicultores trasladan sus colmenas desde distintas partes del país hacia montes de Eucalyptus grandis. Estos árboles florecen en otoño y producen grandes cantidades de néctar, el que es colectado por las abejas y almacenado en forma de miel. De esta forma, la apicultura en montes de Eucalyptus spp. permite extender la temporada y aumentar la producción de miel. El departamento con mayores extensiones de montes de E. grandis es Rivera. Año a año son trasladadas cerca de 30.000 colmenas desde distintas regiones del país para aprovechar esta floración, sumándose a las colmenas propias de ese departamento (40.000), muchas de las cuales tienen acceso a estas floraciones.
La cantidad de miel producida varía enormemente dependiendo principalmente del estado de las colmenas, del tipo de monte y factores ambientales. En general, se producen un promedio de entre 40 y 50 kg de miel por colmena. Sin embargo, ha habido cosechas sumamente bajas y altas (de 8 y 90 kg de miel por colmena) (Figura 2).
Por lo tanto, a la hora de decidir si realizar o no trashumancia3 hacia estos montes, es necesario tener en cuenta los costos productivos, la cantidad potencial de miel a producir y el precio del producto. Actualmente, la miel producida en estos ambientes se vende sin diferenciar con respecto a las mieles producidas en el resto del país.
Sin embargo, tiene algunas características que podrían darle un valor agregado:
1 – Se trata de una miel monofloral, lo cual determina que sea un producto homogéneo y definido. Debido a las características de nuestro territorio, estas mieles son difíciles de obtener en Uruguay.
2 – Es una miel oscura, con aroma y sabor intenso y de rápida cristalización.
3 – Es una miel libre de pesticidas y en particular glifosato, ya que no se aplican químicos en los montes de Eucalyptus spp. en la época de floración.
4 – Tiene potencialmente propiedades benéficas para la salud, aunque no se ha profundizado en este aspecto en nuestras mieles.

En este sentido, una consultoría realizada recientemente a cargo del proyecto “Fortalecimiento de la capacidad exportadora del sector apícola del Uruguay a través del aseguramiento de la inocuidad y la incorporación de tecnología”, mostró que el valor agregado de las mieles uruguayas radica en la posibilidad de identificar mieles con las propiedades antes mencionadas.

Figura 2Variación en la producción de miel por un apicultor profesional realizando un manejo similar de las colmenas y trasladándolas a los mismos montes de E. grandis en el correr de cinco años

Más allá de los altos rendimientos productivos, las colmenas ubicadas en los montes de Eucalyptus spp. se debilitan sensiblemente. Dicho debilitamiento responde a que en estos ambientes las colmenas sufren estrés nutricional ya que se alimentan principalmente de polen de un único origen botánico que no necesariamente suministra todos los requerimientos nutricionales que las abejas precisan. Además, sufren estrés sanitario, ya que todas las colmenas se infectan con altos niveles de Nosema spp. Nosema spp. es un hongo microscópico que afecta el intestino de la abeja e impide que asimile adecuadamente los nutrientes, acorta su vida y genera despoblación en las colmenas. Estos dos problemas (nutricional y sanitario) se dan en una época del año en que la colmena se está preparando para invernar, por lo que sus consecuencias repercuten negativamente en el invierno y primavera siguiente. En general, se mueren entre un 20 y 40% de las colmenas durante el período de floración del Eucalyptus spp. y el invierno siguiente.
Resulta evidente entonces que, para lograr el éxito de la temporada productiva, es necesario optimizar todos aquellos manejos que permitan maximizar la producción y minimizar las pérdidas.
Durante los últimos años, la sección Apicultura de INIA, ha venido investigando en colaboración con distintas instituciones nacionales, las diversas problemáticas asociadas a la apicultura en montes de Eucalyptus spp. acompañando la evolución que ha tenido esta práctica y dando respuestas a las demandas del sector. Los resultados obtenidos en conjunto con la experiencia que se ha ido adquiriendo han permitido disminuir las pérdidas que se daban durante los primeros años y optimizar los recursos.
Perspectivas de la Apicultura en Montes de Eucalitus spp.
La apicultura en montes de E. grandis constituye actualmente una de las pocas prácticas con el potencial de aumentar sensiblemente los rendimientos productivos. Sin embargo, implica grandes riesgos y aún quedan muchas preguntas por responder, por lo que el éxito de este tipo de manejos depende de la eficiencia con que se realice. Teniendo en cuenta las fluctuaciones en el rendimiento productivo año tras año, sería interesante identificar aquellos factores ambientales predictivos que contribuyan a una mayor producción de miel. Además, considerando los bajos precios de comercialización de la miel y la necesidad de mejorar las ganancias para mantener la rentabilidad de los negocios, otro campo a profundizar es el de la caracterización de las mieles del E. grandis y el estudio de sus propiedades con el fin de generar valor agregado. Por otro lado, la producción de subproductos de las colmenas en estos ambientes como la de polen y apitoxina es otra área para explorar. En cuanto a la problemática nutricional y sanitaria, está lejos de ser resuelta. Es necesario comprobar los resultados obtenidos al suplementar las colonias con sustítutos de polen y evaluar la eficacia de otros productos comerciales, así como aquellos de fabricación casera. Por último, aún restan muchos otros manejos cuya eficacia debería ser evaluada como la disposición de las colmenas en los apiarios, el efecto de la remoción de la miel del nido de cría (desbloqueo) y las consecuencias del lugar donde las colonias pasan el invierno, entre otros. Los resultados obtenidos en las distintas experiencias han sido gracias al esfuerzo y colaboración de investigadores y productores estrechando lazos y afianzando el relacionamiento entre científicos y el sector productivo.
Actualmente, sabemos que los rendimientos productivos de la zafra del Eucalyptus spp. dependerán en gran medida del trabajo realizado previo al traslado. La planificación de todo este trabajo es clave e involucra principalmente la preparación de las colmenas, la elección de los montes y la logística del traslado.

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